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CRISPR/Cas9, “hackeando” el genoma

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Genoma

Parece que no ha pasado tanto tiempo, pero ya hace 27 años desde la puesta en marcha oficial del Proyecto Genoma Humano, un increíble desafío científico y tecnológico que, por aquellos entonces, parecía poco menos que imposible. Sin embargo, y pese a que las estimaciones apuntaban a que se tardarían unos quince años en obtener la secuencia completa del genoma, el primer borrador ya estaba disponible cinco años antes, el año 2000, hecho que fue anunciado por los entonces presidente y primer ministro de Estados Unidos y Reino Unido, Bill Clinton y Tony Blair. Tres años después, se completaba el proyecto y, entonces, se generaba una importante pregunta: ¿y ahora qué?

Aún recuerdo más de un titular de prensa, y especialmente muchas tribunas de opinión, en las que se ponía en cuestión la utilidad de este inconmensurable avance, e incluso había quienes se permitían el plantear que los 3.000 millones de dólares invertidos habían sido tirados a la basura. Todo porque, en muchos casos, esperaban que de las manos de la secuencia completa del genoma humano, llegaran de inmediato importantes avances relacionados con la salud. No obstante, ya desde el primer momento el común de la comunidad científica hizo hincapié en que dichos avances tardarían en llegar, y que lo mejor era esperar un tiempo hasta que se empezarán a producir desarrollos tan sorprendentes y fascinantes como CRISPR/Cas9.

Ya dijo Rousseau que la paciencia es amarga pero sus frutos son dulces, y esta herramienta molecular es, sin duda, un claro ejemplo de ello. Y lo que resulta especialmente interesante desde nuestra particular perspectiva, su funcionamiento se puede asemejar, en algunos puntos, al modo en el que funcionan las herramientas de seguridad y, más concretamente, los antivirus. Pero empecemos por el principio, ¿qué es CRISPR/Cas9? Aunque la explicación se puede alargar durante días, me quedo con la excelente introducción que realiza Alberto Morán en la publicación de divulgación científica DCiencia. En la misma, define esta tecnología como una herramienta molecular con la que es posible modificar el genoma de cualquier célula, incluidas las humanas. Morán busca un símil que reproduzco por lo aclarador que resulta: “Sería algo así como unas tijeras moleculares que son capaces de cortar cualquier molécula de ADN haciéndolo además de una manera muy precisa y totalmente controlada.  Esa capacidad de cortar el ADN es lo que permite modificar su secuencia, eliminando o insertando nuevo ADN“.

Tras estudiar un determinado tipo de bactería, se comprobó que al ser ésta atacada por un virus, se activaba un singular mecanismo de defensa consistente en material genético propio, cuya misión es la de interactuar con el propio virus. De esta manera, la bacteria no solo es capaz de modificar el patógeno para desactivarlo. Además de ello, las proteinas de ese sistema defensivo extraen una pequeña muestra del ADN del virus y, tras realizar determinadas modificaciones en el mismo, lo integra dentro de su propia secuencia genómica, mejorando así sus condiciones (y las de sus “descendientes”) si se vuelven a enfrentar a ese mismo virus en el futuro. Un ejemplo claro de adaptación al medio, sí, pero que se produce mediante modificaciones ad hoc de las cadenas CRISPR (Clustered Regularly Interspaced Short Palindromic Repeats), que ya se habían identificado anteriormente en el análisis celular.

Gracias a ese descubrimiento, y al desarrollo del proyecto genoma humano, empezaron a producirse interesantes avances, hasta que al llegar a 2012, un equipo de investigación fue capaz de demostrar que ese sistema empleado de manera natural por esas bacterias, podía ser “programado”, para de ese modo dirigirlo a una cadena de ADN y, a continuación, cortar algún elemento del mismo que, por ejemplo, sea el responsable de determinadas enfermedades hereditarias. Para tal fin se debe crear una molécula ARN “a medida” que, al ser insertada en una célula, sea capaz de identificar el punto exacto en el que se debe realizar la modificación. Una vez allí, será la enzima Cas9 la que se encargará de realizar el “corte” en el punto concreto de la cadena. Y aún más, en ese momento se producirá (de manera natural) un proceso destinado a reparar la cadena de ADN que ha sufrido el corte, y lo fascinante es que con un segundo mecanismo, se puede realizar la operación inversa, es decir, integrar una secuencia determinada en el mismo sitio en el que se ha realizado el corte.

El sistema, eso sí, todavía no es perfecto. De momento, la fiabilidad del CRISPR a la hora de localizar el fragmento de ADN a modificar todavía no es exacta, y cabe la posibilidad de que pueda emplazarse en una zona errónea, con las consecuencias que eso tendría, ya que la enzima Cas9 actúe donde no debe hacerlo. Además, también cabe la posibilidad de que la encima actúe sin la presencia del sistema de guía. La parte positiva es que, una vez identificados, ya se está trabajando en esos problemas, primero buscando sistemas para afinar la descripción de los objetivos concretos del ARN guía, y segundo diseñando enzimas más precisas que las que ya se han elaborado en laboratorio. No obstante, y aún con estos asuntos por pulir, ya se han realizado algunos experimentos exitosos en animales y que han resultado totalmente exitosos. Este avance nos sitúa, más cerca que nunca, de un paso de gigante en la lucha contra las enfermedades.

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Routers y módems domésticos, afectados por nuevos aranceles de EEUU a productos de China

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Routers y módems domésticos, afectados por nuevos aranceles de EEUU a productos de China

Este lunes entran en vigor nuevos aranceles impuestos por Estados Unidos a mercancías procedentes de China, que se suman a los que ya están en vigor, y que afectarán aproximadamente a 200.000 millones de dólares en productos. Y cómo no, aunque hay muchos productos tecnológicos que se han librado de ellos, hay otros que no han corrido la misma suerte. Como los módems, routers y equipamiento diverso de redes, según apuntan desde Reuters. Y no sólo los destinados a empresas, sino también los diseñados para el hogar. Según los funcionarios de la Agencia de protección de fronteras y aduanas, se espera que el país ingrese varios miles de millones de dólares con estos nuevos aranceles, que gravan las mercancías con un 10% de su valor.

Mientras tanto, diversos dispositivos de tecnología de consumo, entre los que están los altavoces y los relojes inteligentes, han quedado exentos de estos nuevos aranceles. Esto va a desembocar en una estructura de tarifas de dos niveles para los dispositivos y equipos de Internet de consumo. Así, muchos productos, como las pulseras de actividad de Fitbit, el smartwatch de Apple o el altavoz inteligente de Amazon tendrán ventaja con respecto al equipamiento básico necesario para configurar una conexión a Internet en un hogar. Por ejemplo, los routers de Netgear o D-Link.

Además, estas nuevas tarifas no hacen distinciones entre módems de uso doméstico y los empleados como parte del equipamiento de red utilizado por centros de datos y proveedores de Internet de banda ancha. Esto se debe a que muchos de los nuevos dispositivos de conexión a Internet afectados por los aranceles han quedado englobados en una categoría denominada “máquinas para la recepción, conversión y transmisión o regeneración de voz, imágenes u otros datos, incluyendo aparatos de switching y enrutado” del Programa de tarifas armonizado 85176200 de Estados Unidos.

Solo con las importaciones de los productos de dicha categorías, Estados Unidos recaudó 23.000 millones de productos procedentes de China y 47.600 millones de dispositivos del resto del mundo. Y se ha convertido en la principal afectada por este último aumento de los aranceles estadounidenses para productos procedentes de China. Los productos que se han librado, como las pulseras y relojes inteligentes, van a incluirse en una nueva subcategoría de productos exentos.

Jim Brennan, Vicepresidente de cadena de suministros, calidad y operaciones de Arris, una de las compañías de equipamiento de red afectadas por estos nuevos aranceles, ha manifestado que “estamos asumiendo que las decenas de millones de dispositivos que proporcionan Internet de alta velocidad a los hogares de los consumidores estarán afectados por estos aranceles. Parece una medida en contra del consumidor, porque nuestros dispositivos son los que facilitan el núcleo de la tecnología de consumo“.

En efecto, todo apunta a que en la mayoría de los casos, serán los consumidores los que sufran las consecuencias de estos aranceles en Estados Unidos. Según Izzy Santa, Director de comunicaciones estratégicas de la Asociación de consumidores de tecnología (CTA) estadounidense, ha manifestado que “en general, el acceso a Internet se encarecerá, los planes móviles serán más caros y los dispositivos conectados que se conectan con los smartphones serán más caros, porque todos se comunican unos con otros“. En general, están convencidos de que el coste de estos aranceles repercutirá en los consumidores, aunque su proveedor de servicio sea quien compre los módems.

Foto: CDC Global

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¿Cómo es el trabajador digital que contratan las compañías?

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trabajador digital

El director general de ICEMD (Instituto de Economía Digital de ESIC), Enrique Benayas, ha indicado que las aptitudes más importantes y demandadas, hoy en día, por el mercado de trabajo están relacionadas con las competencias digitales y con los conocimientos sobre cómo diseñar, desarrollar y lanzar de manera rápida al mercado productos y servicios que conecten con el nuevo consumidor

“Estas competencias están relacionadas con el diseño de modelos de negocio basados en tecnologías disruptivas, metodologías de dirección y gestión ágiles, de innovación sostenible, con todo lo relacionado con marketing y ventas digitales (web/mobile marketing, user experience, redes sociales, publicidad programática, marketing automation, comercio electrónico,…) y por último, con la formación en las tecnologías de más alto impacto como son el Big Data, el Blockchain, internet de las cosas, la ciberseguridad, la inteligencia artificial”, apunta Benayas.

Según las necesidades, las empresas pueden buscar perfiles más técnicos, como programadores, desarrolladores, arquitectos de información, científico de datos o más de “negocio” como analistas, product managers, etc.

Para el director general de ICEMD, “cada vez más las empresas necesitan que los perfiles sean más híbridos. Es decir, profesionales con perfiles técnicos que además tengan visión de negocio, y viceversa, perfiles de negocio que además conozcan las tecnologías, soluciones y herramientas: en definitiva, las claves de cómo integrarlas y cómo explotarlas”.

Como destaca Benayas, “hay competencias que siguen siendo capitales para determinados perfiles profesionales como por ejemplo la capacitación en dirección de empresas o en dirección financier; competencias que te aportan los MBA o los programas de Alta Dirección que te dan una visión estratégica y financiera, incorporando lógicamente las competencias digitales que tienen más sentido en esos tipos de programas”.

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Comcast gana la batalla a Fox y compra la plataforma británica Sky

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Comcast gana la batalla a Fox y compra la plataforma británica Sky

Finalmente, la proveedora de televisión por cable Comcast le ha ganado la partida a la Fox y será quien se quede con la plataforma británica de televisión Sky. Sus directivos han decidido aceptar la oferta hecha por la operadora el pasado sábado, de nada menos que 40.000 millones de dólares, tal como han declarado en un comunicado del que se ha hecho eco la CNBC. Es 3.600 millones de dólares superior a la que les habían hecho desde Fox, que por otro lado posee en la actualidad el 39% de las acciones de Sky. Queda pendiente por tanto ver si Fox venderá o no sus acciones de la plataforma a Comcast.

Este acuerdo es el último de una serie de compras y fusiones que están llevando a cabo los principales gigantes del mundo de la televisión y las comunicaciones, en un intento por adaptarse y competir con plataformas de TV y contenidos como Netflix y Amazon Prime Video. De ellas, una de las más destacadas fue la compra, este pasado verano, de Twentieth Century Fox por parte de Disney.

Tal como han manifestado desde Sky cuando han confirmado que van a aceptar esta oferta, “dado que el precio de la oferta de Comcast es materialmente superior, lo mejor para todos los accionistas de Sky es aceptarla. Por lo tanto, el Comité Independiente recomienda, de manera unánime, que los accionistas de Sky acepten la oferta de Comcast, y para asegurar el cierre con éxito de la oferta de Comcast, así como por las posibilidades de que Sky salga de bolsa en un futuro cercano, urge a los accionistas a que acepten de manera inmediata“.

Para la empresa, la oferta de compra de Comcast es una salida excelente para los accionistas independientes de Sky. Además, subraya que entre otras cosas supera en un 125% el precio de cierre de la compañía al finalizar diciembre de 2016. Sus directivos han manifestado que la recomiendan “ya que representa un valor material superior“. En Sky esperan que este proceso de compra sea un éxito.

Mientras tanto, está por ver qué sucede, como hemos mencionado, con el 39% de las acciones de Sky que tiene Fox. Y con la plataforma de streaming Hulu. Al parecer, Comcast está dispuesta a negociar la venta de su 30% de participación en Hulu a Disney. En la actualidad, Hulu está en manos de cuatro accionistas: Comcast, Disney, Fox y AT&T. Las tres primeras son propietarias del 30% de sus acciones cada una, mientras que AT&T tiene el 10% restante, títulos que consiguió tras comprar Time Warner.

Todo apunta a que Fox le va a vender a la Disney su 30% en Hulu como parte de un acuerdo de 71.300 millones de dólares, por lo que Disney tendrá el 60% de sus títulos. Todavía no han comenzado las negociaciones de esta operación. Disney espera que el acuerdo con Fox se cierre en 2019, mientras que las negociaciones para la venta de las acciones de Hulu y Sky podrían comenzar en cualquier momento.

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