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NVIDIA: más allá de los juegos

Con motivo del evento de prensa celebrado en Londres el pasado 18 de junio, tuvimos la ocasión de conocer de primera mano los avances y desarrollos de NVIDIA para el momento presente y futuro. Una ocasión única que nos ha permitido entrar en contacto con los pesos pesados de la compañía y conocer su visión sobre el futuro de la misma, su tormentosa relación con Intel y una visión interesante sobre los avances tecnológicos que nos esperan.

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Con motivo del evento de prensa celebrado en Londres el pasado 18 de junio, tuvimos la ocasión de conocer de primera mano los avances y desarrollos de NVIDIA para el momento presente y futuro. Una ocasión única que nos ha permitido entrar en contacto con los pesos pesados de la compañía y conocer su visión sobre el futuro de la misma, su tormentosa relación con Intel y una visión interesante sobre los avances tecnológicos que nos esperan.

 

 

 

 

 

 

Estuvimos en la capital inglesa, invitados por NVIDIA, para conocer en directo avances y desarrollos de futuro de la compañía de la mano de los gurús de la misma. De hecho tuvimos la ocasión de participar en una interesante mesa redonda con el recién fichado Bill Dally,  Chief Scientist y vicepresidente de NVIDIA Research que el pasado 28 de enero tomó el relevo de David Kirk que aún sin dejar de tener una relación estrecha con NVIDIA, ha pasado a ocupar un puesto menos activo como “NVIDIA Fellow.
 

David Kirk y NVIDIA comenzaron su relación profesional en 1.997, en pleno despertar del mundo de los juegos para PC y la industria de los videojuegos modernos. Todos los profesionales que hemos seguido de cerca la evolución de NVIDIA y de ATI en esta industria aún tenemos como punto de referencia la potencia de las tarjetas gráficas, su capacidad para ofrecer mayor realismo en 3D y la velocidad para representarlo en pantalla . 

 

La idea de aprovechar el ingente potencial de los chips desarrollados por NVIDIA y ATI para acelerar la ejecución de aplicaciones distintas a los videojuegos o al renderizado de trabajos en programas como 3D Studio, Maya o Autocad es muy reciente, pero ha captado la atención de los desarrolladores de aplicaciones, de universidades, empresas privadas y en general de todo aquel implicado en el desarrollo de programas y soluciones que tengan que procesar ingentes cantidades de datos. Y AMD/ATI y NVIDIA no son ajenos a la oportunidad de negocio que subyace tras esta idea.

 

 

 

 

Bill Dally, por el contrario, proviene precisamente del mundo académico y entiende perfectamente los beneficios del paralelismo como acelerador en la ejecución de aplicaciones de propósito general, y no sólo juegos. Es más, apenas se hizo mención alguna en la mencionada mesa redonda al sector lúdico, al que parece que Bill Dally había sido ajeno hasta la llegada a NVIDIA. 

 

Concretamente, Bill Dally ha sido profesor de Ciencias de la Computación en la Universidad de Standford desde 1997, y Director del Departamento de Ciencias de la Computación desde 2005.  Durante estos años, él y su equipo sentaron las bases de la computación paralela sobre la que están diseñados muchos de los más potentes super ordenadores del momento. En este sentido se puede decir que David Kirk representa el presente y el futuro de los videojuegos, pero Bill Dally, el futuro para compañías como NVIDIA si quieren diversificar su negocio para sobrevivir a las vacas flacas.

 

El papel de un Chief Scientist

Bill Dally explicó a grandes rasgos cuál era su papel como Chief Scientist, en busca de oportunidades de negocio y de las tecnologías necesarias para posicionarse adecuadamente y aprovecharlas en mejores condiciones que la competencia. Esas oportunidades de negocio, que ya se empezaron a esbozar antes de la llegada de Bill Dally, son ahora la apuesta firme y rotunda para los años venideros.

 

Las últimas intervenciones de Jen-Hsun Huang, Presidente y CEO de NVIDIA están marcadas por el estigma de la revolución GPU, no en su faceta como aceleradores para juegos, sino como aceleradores para aplicaciones de propósito general. Y en ese aspecto incluso DirectX 11 tiene algo que decir.  Detrás de esta importante decisión está un hecho que Bill Dally describió con gran precisión: el incremento de rendimiento a partir de los procesadores convencionales  ha dejado de ser significativo desde el año 2000 – 2001.

 

 

 

 

 

El procesamiento serie de instrucciones está limitado por factores que la arquitectura interna de una CPU no puede controlar, y aunque se añadan núcleos el incremento de rendimiento no es lineal. Sin embargo, una GPU escala a un ritmo delo 50% por cada año, de modo que para 2015 el incremento acumulado será 20x comparado con el que se consigue hoy en día.

 

Así, mientras que hoy la potencia de cálculo de una GPU es de 1 TFLOP (teraFLOP), en 2015 será de 20 TFLOPS, con un ancho de banda para la memoria de 1 TB/s.  Así pues, aparentemente la única oportunidad para aumentar significativamente la potencia de cálculo de los ordenadores es complementar las CPU con GPUs. 

 

NVIDIA no diseñará una CPU… de momento

Si bien Mr. Dally dejó claro que no entra en sus planes hacer incursión alguna en el mundo de los procesadores, también afirmó que NVIDIA tiene el potencial suficiente y la experiencia para desarrollar una CPU. En el puesto 29 del Top500 de superodenadores está TSUBAME en el Instituto de Tecnología de Tokyo, que en noviembre de 2008 se amplió con 170 sistemas Tesla S1070 1U para conseguir un máximo teórico de 170 MFLOPS y más de 70 MFLOPS reales con pruebas de rendimiento certificadas.

 

 

 

 

 

Pero en última instancia, para poder aprovechar el potencial de cálculo de las tarjetas de NVIDIA se necesitan procesadores de Intel o AMD. En el extremo opuesto está Tegra, para dfispositivos portátiles, donde el procesador con el que se trabaja es un ARM11 licenciado por NVIDIA, pero con tecnología de terceras partes de la cual dependen para comercializar sus tecnologías. Y de momento un ordenador puede trabajar sin la GPU, pero una GPU no tiene sentido sin una CPU.

En cualquier caso, las palabras de Bill Dally en el momento presente están inspiradas por tecnologías que no han sido desarrolladas bajo su supervisión. El auténtico papel de Bill Dally en NVIDIA se conocerá con la siguiente generación de chips gráficos posteriores a GT300. De hecho, en la conversación  con Bill Dally  de los distintos medios internacionales invitados, mencionó explícitamente su intención de mejorar el rendimiento de la arquitectura paralela de NVIDIA en aplicaciones con un número limitado de threads o incluso “single thread”, de forma que se pueda extender el ámbito de aplicación de la GPU en áreas que ahora mismo están copadas por la CPU.

 

 

 

 

 

En el fondo, integrar una pseudo CPU en la GPU de modo que se pudiera prescindir de la CPU del sistema para realizar las operaciones de cálculo matemático y poder trabajar así en la memoria de la GPU directamente significaría prescindir de los costosos accesos desde la GPU a la memoria del sistema y viceversa. En cualquier caso, esta última es una interpretación libre de los comentarios de Mr Dally

 

La competencia es… Larrabee

En la conversación el tema de Larrabee no pareció ser de interés para la prensa, pero aún así fue significativo que una representante de NVIDIA sacara el tema a colación de forma voluntaria. En la búsqueda del mercado profesional, NVIDIA tiene como as en la manga a CUDA, una arquitectura de computación paralela accesible a nivel de programación mediante extensiones para lenguajes como C, Fortran u Open CL.

 En todos los casos, la programación de aplicaciones no supone una curva de aprendizaje imposible de abordar por los programadores. De ahí su aceptación en los círculos científicos y de investigación universitaria, donde se puede empezar a desarrollar prácticamente sobre un ordenador doméstico con una de las 150 millones de tarjetas gráficas compatibles con CUDA que hay en el mundo desde la introducción de la primera en Noviembre de 2006 (GeForce 8800).

 

Bill Dally, en su papel como científico dentro de NVIDIA se mostró satisfecho con la idea de que se usen lenguajes de programación como Open CL compatibles en principio no sólo con las tarjetas gráficas de NVIDIA, con la convicción de que sus GPU son las mejores del mercado. Ahora es relativamente fácil hacer estas afirmaciones, cuando para AMD sigue siendo complicado programar aplicaciones que se beneficien de la tecnología Stream, mientras que Larrabee sigue siendo un proyecto intangible.

 

Bill Dally, apunta que la supuesta compatibilidad con la programación x86 no será tan evidente en la práctica, con nuevos juegos de instrucciones SIMD de por medio. En cualquier caso, Larrabee, sea real o no, interfiere con NVIDIA en tanto en cuanto puede haber clientes potenciales que decidan esperar a que Intel juegue sus cartas en vez de apostar por una empresa que hasta hace poco se dedicaba a los videojuegos.  Bill Dally es, sin duda, una buena carta de presentación para NVIDIA gracias a su perfil científico, su experiencia en paralelismo, su visión de futuro y su aspecto de no haber jugado nunca a un juego.

 

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La tarjeta con chip cumple medio siglo

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Un mes de septiembre del año 1968, los ingenieros alemanes Helmut Groettrup y Juergen Dethloff, presentaron la primera patente de un circuito de identificación, y G+D desarrollaría posteriormente las tres primeras aplicaciones basadas en esta tecnología. Todo esto, 50 años después, ha desembocado en el actual entorno de tarjetas con chip, usadas por 1.000 millones de usuarios diariamente en todo el mundo y por operadores de telecomunicaciones, fabricantes de coches, de dispositivos móviles, empresas comerciales y organismos de transporte o salud.

Coincidiendo con este aniversario, la oficina de patentes alemana ha equiparado a las tarjetas con chip con otros hitos de la tecnología como el motor diésel, el frigorífico, el tubo de rayos X o el formato de archivo MP3. Según este organismo, sin esta tecnología no hubiera sido posible construir el mundo que hoy conocemos plenamente conectado y serían imposibles realizar procesos de pago globales, seguros y sin efectivo, por no hablar de los avances en seguridad que han permitido en smartphones, wearables y dispositivos IoT.

Breve historia

La capacidad actual de almacenar datos bancarios y de identidad digital en solo unos pocos milímetros cuadrados es gracias al trabajo de Juergen Dethloff (1924-2002) y Helmut Groettrup (1916-1981). Estos ingenieros alemanes presentaron el 13 de septiembre de 1968 la primera patente del circuito de identificación. Su primer objetivo era el de recibir información y dotarla de un significado específico a través de un sistema de asignación especial con puntos de transmisión y recepción.

Un año después de la presentación de la primera patente, Dethloff y Groettrup presentaron en Alemania un desarrollo que permitía la transmisión inalámbrica por medio de acoplamiento inductivo (es decir, tecnología RFID o NFC). Esta segunda versión eliminó las limitaciones de la tarjeta de banda magnética en términos de baja confiabilidad y falta de protección contra el fraude.

Dethloff llevó la tecnología aún más lejos en una nueva solicitud de patente introduciendo microprocesadores y EEPROM (ROM programable y borrable) para hacer que el manejo de datos fuera más seguro y flexible. Tras ello, G+D entró en este sector comprando la patente y desarrollando tres aplicaciones a partir de esta tecnología.

Con estas aplicaciones fue posible desarrollar la inicialización segura a través de ubicaciones autorizadas en la producción de tarjetas, y también se definieron las propiedades de escritura basadas en la memoria de lectura, el uso de una bomba de carga para evitar manipulaciones durante el proceso de escritura, y el bloqueo o destrucción de la información en caso de un ataque. Todas estas aplicaciones siguen vigentes hoy en día, ya que se han convertido en aspectos clave de la seguridad y la adaptabilidad de la tarjeta con chip.

Según David González, director de ventas de G+D Mobile Security para Europa y el Norte de África, “las tarjetas con chip son indispensables en nuestra vida cotidiana. Las usamos a diario en cajeros automáticos, cuando compramos, cuando vamos al médico, en el transporte público, en las tarjetas de identidad electrónicas, en teléfonos móviles, para acceder a edificios y equipos informáticos, y cada vez con más frecuencia en los dispositivos IoT. No solo eso, –termina diciendo González–, también han fortalecido un uso seguro y flexible de la conectividad móvil, mayores niveles de seguridad para tarjetas de identidad y pasaportes y, en última instancia, la protección de nuestras identidades digitales. Sin el desarrollo de la tarjeta con chip y sus diversas aplicaciones impulsadas por G+D, el mundo de hoy en día no sería concebible”.

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Apple completa el pago de impuestos atrasados a la UE

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Apple ha pagado a Irlanda la totalidad de impuestos atrasados exigidos por la Unión Europea y que ascienden a 14.300 millones de euros, intereses incluidos.

El anuncio ha llegado de la mano de la Comisaria europea de Competencia, Margrethe Vestager, tras la confirmación (se rumoreaba en los últimos días) del Ministro de finanzas irlandés. Vestager ha anunciado también una propuesta para que la Comisión Europea retire la demanda contra Irlanda por ayudas ilegales a Apple.

Aunque la firma de Cupertino haya abonado los impuestos e intereses exigidos, el dinero seguirá cerrado en una cuenta administrada por un fondo fiduciario a la espera de la resolución definitiva de la alta justicia europea a la apelación de Irlanda.

De hecho, el ministro irlandés asegura que su gobierno sigue sin aceptar el dictamen de la Comisión Europea, si bien la “recuperación completa” de la deuda de Apple “demuestra que la intención del Gobierno es siempre cumplir con sus obligaciones legales”“Como miembros comprometidos de la Unión Europea, siempre hemos confirmado que recuperaríamos las supuestas ayudas estatales”, ha asegurado.

Irlanda: un paraíso fiscal para Apple

Hace tiempo que la Comisión Europea considera que Apple (y otras grandes tecnológicas) practican sofisticadas operaciones financieras y fiscales para pagar el menor número de impuestos en Europa.

Una “ingeniería fiscal” que aprovecha resquicios legales de los estados miembros (e intereses puntuales de algunos de ellos como Irlanda), filiales varias y transferencias de facturación a centrales establecidas en determinadas países que les permiten pagar tasas impositivas muy por debajo de la media del Viejo Continente y del resto de empresas no digitales.

El mayor ejemplo es Apple e Irlanda, un país que de facto actúa como un paraíso fiscal dentro de la UE, permitiendo que el gigante de Cupertino pague un impuesto de sociedades (1-2%) muy por debajo de la media de la UE y del que pagan otras compañías, en lo que se considera contrario a los intereses del resto de estados en los que opera la compañía.

Irlanda ha reducido artificialmente la factura fiscal de Apple y queremos enviar un mensaje claro: los Estados no pueden dar ventajas fiscales a las empresas, da igual que sean grandes o pequeñas, extranjeras o europeas”, explicó la comisaria Vestager, cuando anunció el dictamen contra Apple e Irlanda.

Apple se ha defendido argumentando que se ha ajustado siempre a la legalidad vigente en cada estado. Y es cierto. El problema es que el nivel de impuestos irlandés es una ayuda estatal ilegal según el dictamen de la Comisión Europea. Starbucks, BASF y Fiat-Chrysler, son otras multinacionales que se han visto obligadas a abonar lo que habían dejado de pagar con efectos retroactivos por el mismo motivo.

Apple en España

También los gobiernos europeos consideran que hay “grandes empresas que no pagan suficiente en los estados donde realizan un importante volumen de negocio” y están estudiando impuestos especiales para las tecnológicas.

El caso de Apple en España es ilustrativo. La mayor compañía mundial por capitalización de mercado y una de las que mayores beneficios obtienen respecto a sus ingresos, pagó a la Hacienda española solo 7,5 millones de impuestos entre 2010 y 2014. Apple Retail Spain registró en 2012 pérdidas de 22 millones de euros, cuando las tiendas físicas de Apple son (atendiendo a su superficie) las más rentables del mundo.

Todo ello es posible por el mismo artificio: Apple declara la práctica totalidad de los beneficios obtenidos en la Unión Europea en Irlanda.

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Las empresas que más ayudan a pymes y autónomos españoles

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La consultora Advice Strategic Consultants, de la que es socio director general nuestro colaborador, Jorge Díaz-Cardiel, ha llegado a la conclusión de que la Fundación Bancaria La Caixa, El Corte Inglés, Telefónica, Inditex y CaixaBank son las cinco primeras grandes empresas que, según las pymes y autónomos españoles, “más les ayudan” en el desempeño de su labor empresarial.

Se trata de unos resultados basados en las encuestas realizadas a pymes, microempresas y autónomos de varios sectores, así como entrevistas a líderes de opinión de nuestro país para contrastar opiniones. Según la consultora,  la coincidencia entre los dos públicos entrevistados es casi del 99%, mientras que el Índice de confianza estadística es el 98,2%.

Así, el primer dato destacable es que Fundación Bancaria La Caixa, seguida por El Corte Inglés, Telefónica, Inditex y CaixaBank son las empresas que las pymes y autónomos españoles más y mejor valoran, porque les ayudan en el desempeño de su labor empresarial. Les siguen líderes sectoriales: Danone, Calidad Pascual, HP, Apple, Sage Spain, Microsoft, Meliá Hotels International, Iberostar, Seat, Naturgy (antes, Gas Natural Fenosa), Iberia, Abertis, Pelayo, Mapfre, Cellnex Telecom y MSD.

En cada sector hay no menos de una docena de empresas que destacan, en ámbitos que aportan mucho al PIB, sea el turismo, con un 11%, o las TIC, con un 8,4%, por ejemplo”, indicó Díaz Cardiel. En total, las pymes y autónomos entrevistados han analizado 400 grandes empresas en un período de encuestación de tres meses.

Son sectores y empresas sistémicos para la economía y sociedad españolas. “El caso más emblemático es La Fundación Bancaria La Caixa, presidida por Isidre Fainé y más conocida como La Caixa”, añade Díaz Cardiel. De CaixaBank dependen las participaciones en Telefónica (5%) y Repsol (9,5%), aunque Criteria Caixa también posee un 1% de Telefónica, siendo La Caixa, por tanto, el primer accionista de la operadora.

Razones de valoración positiva de las grandes empresas

Preguntados los entrevistados por qué CaixaBank, un banco, seguido de Santander (con Popular, que aportó muchos clientes pymes y autónomos al banco cántabro), BBVA y Bankinter son tan importantes para ellos, la respuesta fue clara: “el acceso a la financiación bancaria, que en el caso de las pymes españolas alcanza el 88 por ciento versus el 50 por ciento de Alemania y el 30 por ciento en Estados Unidos. Durante los años de crisis, la principal preocupación de pymes y autónomos fue la sequía del crédito empresarial, abierto a empresas solventes entre 2014 y 2018, lo que ha facilitado la inversión empresarial”, explica Jorge Díaz Cardiel.

Telefónica, seguida por los otros operadores de telecomunicaciones, es importante para las pymes porque les hace llegar la fibra óptica, acceso a Internet, convergencia, contenidos, cloud, big data e inteligencia artificial. Contenidos, mediante su alianza con Netflix y cloud, gracias a su acuerdo con Amazon Web Services (AWS). Vodafone, Orange y Más Móvil siguen el mismo camino, “imitando al incumbente y líder del mercado”.

Pymes y autónomos han destacado el crecimiento de Telefónica, en un extremo, por la oferta y la calidad y de Más Móvil, en el otro extremo, porque ofrece precios bajos. Al mismo tiempo, señalan que “Vodafone baja y Orange sube”.

El Corte Inglés y la economía y la sociedad españolas están indisolublemente unidas, dicen pymes y autónomos, que dicen conocer bien El Corte Inglés en un 99%. “El Corte Inglés provee de todo -productos, servicios-, ofrece calidad de servicio, buena atención al cliente y, cada vez más, comercio electrónico para comprar online”. Otros grandes de la distribución, le siguen, como Inditex y Mercadona, entre otros. En Tecnologías de la Información, HP (hardware) y Sage Spain y Microsoft (software).

“La hostelería tiene campeones nacionales, Melia Hotels International, primero, e Iberostar Group, segundo. La expansión internacional de Meliá está ayudando a muchas pymes a seguir al líder hotelero, efecto de arrastre, que también se aprecia en Inditex o, en el caso de CaixaBank, líder del mercado ibérico, de expansión de nuestras pymes al país vecino, Portugal”. La automoción está dominada por Seat, empresa que tiene, como el resto de su sector en menor medida, una industria auxiliar (muy fuerte) del automóvil, compuesta de pymes, pero muy dependientes de los planes de las grandes empresas automovilísticas, cada vez menos españolas y más foráneas, por “lo que las decisiones se toman fuera de España, lo que preocupa a pymes y autónomos en automoción”.

En Energía, lidera Naturgy (antes denominada Gas Natural Fenosa), seguida por Iberdrola; en Aerolíneas, Iberia; en Seguros, Pelayo, primero, y Mapfre, después; en Gestión de Infraestructuras inalámbricas, Cellnex Telecom, “el mejor valor en bolsa (Ibex-35, en 2017 y 2018), con revalorización del 62%”.

Parámetros

Lo que más valoran las pymes y autónomos de las grandes empresas:

  • Que se les provea de contratos, carga de trabajo (98%)
  • Ayuda en la generación de Empleo (95%)
  • Facilidad de acceso a la Financiación bancaria (90%)
  • Mejoras en la gestión (84%)
  • Mejoras en sus procesos internos y de relación con clientes (76%)
  • Formación, especialmente importante en Telecomunicaciones, TIC y servicios financieros (75%)
  • Digitalización, transformación digital, (70%) que se traducen en más productividad y más competitividad.
  • Internacionalización, salida al exterior, exportar (69%)

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