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WiFi 6: el futuro de las comunicaciones inalámbricas ya es presente

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Desde sus humildes comienzos en 1997, WiFi se ha convertido en una parte integral de nuestra vida diaria. Damos por sentada la conectividad a través de WiFi y dependemos de esta tecnología para mantener nuestra productividad y agilidad de negocio, para innovar más rápido y responder a los nuevos retos y demandas de los clientes.

Desde la introducción del protocolo 802.11b, cada nueva generación del protocolo WiFi ha aportado más velocidad y mejora para los usuarios. A medida que nos embarcamos en este viaje hacia la transformación digital, especialmente en la era de los dispositivos conectados y el Edge Computing, el nuevo estándar tiene que hacer frente a diferentes retos para mantenerse a la altura de la mayor demanda de tráfico de los usuarios.

En mayo de 2013, el “High Efficiency WLAN Study Group”, un grupo de investigación dentro del grupo de trabajo IEEE 802.11, comenzó a considerar la mejora de la eficiencia del espectro, para ampliar así el rendimiento en escenarios de alta densidad de puntos de acceso y usuarios. Así es como el proyecto 802.11ax, también conocido como WiFi 6, da en mayo de 2014 sus primeros pasos.

Osama Aboul Magd, de Huawei, fue el elegido para dirigir el grupo de trabajo “Estándar WLAN IEEE 802.11ax”. Recientemente, ha sido entrevistado para hablar sobre el último estándar WiFi, sus implicaciones y varios casos de uso relevantes.

Entre otras cosas, explica por qué se ha dado un cambio de nombre y por qué los clientes deberían empezar a considerar la implantación de WiFi 6 ahora, si es que no lo han estado considerando ya.

Osama tiene claro que «WiFi 6 es esencial para transformar la forma en que damos soporte a las aplicaciones en las redes WiFi actuales. En comparación con las anteriores generaciones de WiFi, su implementación permite una nueva y mejorada experiencia de usuario en escenarios de despliegue denso”.

Osama Aboul Magd, de Huawei

Uno de los objetivos de 802.11ax era mejorar la experiencia de usuario y multiplicar el rendimiento por cuatro (o más), para cada cliente individual de la red. Se confiaba en que el estándar 802.11ax mejorara el rendimiento WiFi en entornos densos con un gran número de usuarios, como los lugares públicos, utilizando el espectro disponible de forma más eficiente, gestionando las interferencias y realizando mejoras en protocolos como MAC (Medium Acces Control).
La idea era también empezar a utilizar OFDMA, un estándar que ya se usaba en LTE y en los primeros estándares WiFi. Esto eventualmente ayudaría a empaquetar más datos en el mismo espacio.

Dado que los nombres que hasta ahora se han adoptado para los estándares WiFi han sido un poco engorrosos, a finales del año pasado se decidió determinar que los nombres WiFi fueran más fáciles de utilizar. En resumen, el nuevo estándar 802.11ax se llamará WiFi 6, mientras que las dos generaciones anteriores de tecnología WiFi se llamarán WiFi 4 (para 802.11n) y WiFi 5 (para 802.11ac).

El cambio de nombre también pone de relieve el hecho de que 802.11ax es, de hecho, la sexta generación de tecnología de red WiFi, lo que resulta muy apropiado desde el punto de vista de la numeración. Desde una perspectiva visual, los usuarios podrán observar en sus smartphones distintos números junto al icono WiFi, de modo que podrán comprobar si se trata de WiFi 4, WiFi 5 o WiFi 6, lo que ayuda a simplificar los protocolos que se están utilizando.

Por otro lado, desde el punto de vista tecnológico, WiFi 6 no es simplemente una actualización de rendimiento para WiFi 5, sino que WiFi 6 realiza algunos cambios fundamentales en el estándar, incluyendo nuevas características en la capa física (PHY) y en la capa MAC, que se complementan con MU-MIMO.

WiFi 6 añade una mejora significativa al admitir hasta ocho flujos de datos. Además, WiFi 6 incluye la tecnología Beamforming, que permite que más usuarios se conecten simultáneamente a los punto de acceso mientras que siguen proporcionando un alto rendimiento.

Uno de los principales casos de uso de WiFi 6 se da en entornos densos, en los que hay un gran número de usuarios, por ejemplo, en espacios abiertos como estadios, centros comerciales y aeropuertos, o en lugares cerrados como auditorios o aulas. Además, WiFi 6 se vuelve realmente útil cuando los clientes utilizan aplicaciones con un uso intensivo de ancho de banda, o aplicaciones que precisan una baja latencia.

Pero no sólo aumenta el rendimiento de la Red, sino que también los avances tecnológicos en WiFi 6 ayudan a ofrecer una experiencia de usuario superior en todo tipo de aplicaciones, como on-demand learning, realidad virtual, realidad aumentada, etc.

Además, los dispositivos IoT obtendrán una mejora adicional utilizando WiFi 6 gracias a características como Target Wait Time (TWT), que ayuda a reducir el consumo de energía y mejorar la vida útil de la batería.

Hasta ahora en entornos universitarios con más de 30.000 estudiantes o en estadios deportivos al aire libre con 80.000 aficionados, y todos intentando conectarse a una red WiFi al mismo tiempo, era habitual que WiFi 5 se congestionara. WiFi 6 soluciona este problema al permitir que más clientes se conecten a un solo punto de acceso de forma simultánea, y permite que dispositivos cercanos transmitan al mismo tiempo, siempre y cuando los niveles de interferencia sean aceptables.

De hecho, para el mismo número de usuarios y la misma área de cobertura, el número de puntos de acceso necesarios para WiFi 6 es significativamente menor en comparación con los estándares anteriores, lo que supone un ahorro sustancial en costes. No sólo con las aplicaciones existentes , sino que WiFi 6 también se convierte en un habilitador de muchas aplicaciones nuevas, especialmente cuando se trata de videos UHD y 4K.

Según Osama, empresas como Huawei han desempeñado un papel clave en el desarrollo del estándar y el protocolo WiFi 6. Además de apoyar la dirección del grupo, los representantes de Huawei proporcionaron casi el 25 por ciento de las contribuciones presentadas a este grupo de trabajo.

La mayoría de esas contribuciones fueron aprobadas en el documento estándar. Huawei ha sido uno de los primeros en adoptar WiFi 6 al lanzar su prototipo ya en 2014 y presentando su primer punto de acceso en 2017.

En cuanto a la adopción, ahora es el buen momento para empezar a planificar la implementación de WiFi 6. Al analizar su estrategia de transformación digital y cómo va a afectar a los cambios en la infraestructura de TI, los CIOs y los directores de TI deben empezar a pensar en la actualización a WiFi 6 en un futuro para una migración más fluida.

Muchos de los fabricantes de hardware y vendedores de chips ya han lanzado chips para WiFi 6 y han asegurado la interoperabilidad entre ellos. Esperamos que 2019 sea el año de la adopción de WiFi 6, ya que muchas organizaciones comienzan a evaluar su estrategia de WiFi a largo plazo tras los nuevos desafíos de la digitalización.

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