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Cómo invertir con seguridad en startups del mercado chino

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La inversión en startups chinas crece sin parar, y ya en 2014 la de los business angels en el país había subido un 70% con respecto a 2013. Pero esto, como suele ser habitual con todo lo que sucede en China, no sigue las mismas pautas que en otras partes del mundo. Por lo tanto, antes de lanzarse a una inversión en el país es necesario tener claras algunas particularidades del ecosistema empresarial chino.

En Hong Kong lo conocen muy bien, tanto por su cercanía como por la experiencia que tienen en inversiones en el país. Sobre todo, en cuanto a inversión en startups en fases tempranas del desarrollo. En este campo, las inversoras de capital riesgo tienen mucha experiencia, y son las que, junto con un puñado de Business Angels, dominan el sector de la inversión en startups. Sobre todo, inversoras con fondos procedentes de la construcción, como Horizon Ventures. Esto no extraña a nadie que conozca el entorno empresarial en la región, puesto que la mayor parte de la riqueza de la ciudad tiene su origen en inversiones en propiedades.

Pero esto está cambiando gracias a varias inversoras nuevas, así como a varios inversores independientes. Uno de ellos es David Chang, que según Forbes se encarga de la gestión de MindWorks Ventures, y ha protagonizado varias inversiones de cierto peso en los últimos meses. Por ejemplo, en la ronda de Serie A de LaLaMove el año pasado, una compañía llamada a convertirse en el primer unicornio de Hong Kong. También ha participado en una ronda de capital semilla, junto con el Fondo para Emprendedores de Hong Kong de Alibaba, en la startup del sector fintech Qupital.

Chang no es ningún novato en la inversión en empresas que se encuentran en sus primeros estadíos de desarrollo. Le viene de familia, ya que su padre era un inversor muy conocido en Silicon Valley. chang empezó más o menos como hacen todos los inversores, utilizando su red de contactos y su dinero para invertir en startups, con la idea de pagarse los estudios con ello. La inversión que dio un giro a su carrera en esos primeros tiempos fue una que llevó a cabo en una compañía de préstamos entre iguales de China que le proporcionó un retorno de su inversión de un 450 por ciento en seis meses. Desde entonces, Chang se enganchó a la inversión y se convirtió en inversor a tiempo completo.

Lo hizo tan bien que en un par de años un grupo de empresas familiares británico que quería invertir en startups tecnológicas asiáticas contactó con él. Invertir en China siendo extranjero es muy complicado y suele estar, en muchos casos, cerrado para los de fuera, por lo que conviene hacerlo a través de un contacto o inversora local. Y para este grupo, MindWorks era la solución perfecta. Cuenta con mucho acceso y presencia en China y su domicilio fiscal está en Hong Kong, lo que asegura que no habrá restricciones en el control del capital invertido.

Consejos para invertir en China

Además de poco abierta a extranjeros, la inversión en startups en China está muy basada en las conexiones y contactos locales. Mucho más que en Silicon Valley. El acceso a los mejores acuerdos está reservado a los miembros de un círculo muy reducido, y aunque parezca extraño, el medio preferido para interactuar entre empresas e inversores es la app de mensajería de Tencent WeChat.

Para comprender cómo funciona la inversión en capital semilla en China, nada mejor que un ejemplo de cómo lo hizo Chang con una de sus apuestas. Uno de los antiguos clientes de empresa de Chang, de su etapa como inversor bancario, es la empresa de software china Kingsoft. Chang pasó mucho tiempo cuidando su relación con varios de sus directores de nivel medio mientras trabajaba para ellos en sus operaciones bancarias. Pasado cierto tiempo, estos directivos de nivel medio se fueron de la empresa y crearon sus propias empresas de tecnología. Y como es natural, para buscar sus primera inversiones se movieron entre su red de contactos.

Esta manera de actuar es muy similar a la que siguen los miembros de la denominada Mafia de PayPal, y pone de manifiesto el poder que puede proporcionar tener una red de contactos sólida. En China, todo puede cambiar de un día para otro, y los contactos son los que pueden marcar la diferencia a la hora de tener acceso a los mejores acuerdos.

Por lo tanto, es importante tener contactos. Pero para los extranjeros es muy complicado tenerlos en China, y además es muy posible que no quieran implicarse de la manera que lo haría un local, y que tampoco quieran complicarse mucho la vida. Por lo tanto, en estos casos, y según aconseja Chang, lo más recomendable si se desea hacer inversiones en startups que se encuentran en la fase de búsqueda de capital semilla es entregar el dinero a una empresa de inversión de capital riesgo y dejarles actuar. De esta manera, las posibilidades de conseguir una buena inversión aumentan exponencialmente.

Otro de los puntos a tener en cuenta es el mercado potencial que tiene ante sí una compañía en sus primeras fases de desarrollo. Como inversor en una etapa inicial, el retorno al que se debe aspirar debe estar comprendido entre el 100 y el 1000 por ciento. Por eso es importante conocer el tamaño del mercado al que se dirige el producto o servicio que desarrollará la empresa. Según aconseja Chang “echa un vistazo a la presentación de la empresa y empieza a leerla desde el final. Fíjate en el tamaño del mercado. Si el número que corresponde a esa cuota es grande, se puede empezar a hablar. Siempre mira cómo de grande es el tamaño del mercado y trabaja en orden inverso“.

Para los que buscan una inversión menos arriesgada, y no les importa obtener como retorno una cifra de dos dígitos, hay otros activos bastante menos arriesgados, y desde luego, según Chang, no pasan por la inversión en capital semilla si puede evitarse.

Lo que queremos es, en esencia, retirar el riesgo de estos inversores que están empezando en el mercado, que vemos como extremadamente superpoblado. La gente puede ver empresas geniales crecer desde sus inversiones de capital semilla, pero esas son probablemente una de cada 10.000“.

Dicho esto, las mejores oportunidades que hay en China dependen sólo del tamaño del mercado. Chang es todavía muy optimista con respecto al país, pero comprende que los  inversores chinos son cada vez más inteligentes y precavidos, lo que ha disparado las valoraciones. Por lo tanto, otro de sus consejos a la hora de invertir en el país es tener paciencia y dejar que algunas de estas empresas se asienten y lleguen a conseguir ingresos antes de entrar en su accionariado como inversor.

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Microsoft trabaja en una computadora cuántica escalable

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computadora cuántica

Microsoft ha anunciado una asociación con investigadores de la Universidad de Copenhague para construir la que denomina “primera computadora cuántica escalable” del mundo.

El director científico de Microsoft, Peter Krogstrup, ha explicado que la “computadora del mañana” podrá realizar cálculos complejos en minutos u horas, frente a la capacidad de las computadoras actuales que necesitarían millones de años para completarlos.

Krogstrup cree que las nuevas computadoras cuánticas tendrán implicaciones significativas en la sociedad. Por ejemplo, ayudará a desarrollar y mejorar la medicina, permitiendo a las personas crear nuevos medicamentos. También cambiará la dirección de cómo funciona la ciberseguridad. En general, Microsoft afirma que los nuevos sistemas “establecerán nuevos estándares sobre cómo se calculan y procesan los datos”.

Microsoft también ha presentado el Quantum Materials Lab en Kongens Lyngby, Dinamarca, para explicar su visión de cómo construir estas computadoras futuristas. Microsoft ha transformado el área en un “parque cuántico” que visitantes podrán recorrer para aprender sobre los avances en estas tecnologías y los fundamentos detrás de la construcción de la nueva computadora cuántica.

Computadora cuántica: el futuro

Todas las grandes tecnológicas tienen proyectos de desarrollo de computadoras cuánticas. Unas bases científicas asentadas en investigaciones premiadas con el Nobel de Física de 2012 para el francés Serge Haroche y el estadounidense David J. Wineland por sus trabajos en óptica cuántica que analizaron la interacción entre luz y materia, y que han terminado de sentar las bases para la futura creación de un supercomputador cuántico. 

Un galardón que llegó tras los anuncios de grandes avances en computación bajo tecnología cuántica como el realizado por IBM (seguramente la compañía más avanzada en estas tecnologías) asegurando que estaban cerca de conseguir acceso a las tecnologías mínimas que les permitiera construir una computadora cuántica básica.

Desde entonces los progresos han sido abundantes. Bristlecone es el proyecto de computadora cuántica universal con el que están experimentando en Google. Con 72 qubits, el gigante de Internet cree que podrán lograr la pretendida “supremacía cuántica”, cuando este tipo de computadoras supere (en el mundo real) a las máquinas basadas en silicio.

Como sabes, frente a la arquitectura de la computación tradicional capaces de adoptar valores de “1” o “0”, la información en computación cuántica se almacena en qubits (bits cuánticos) que pueden adoptar simultáneamente ambos valores (superposición). Hasta ahora se pensaba que un ordenador cuántico de tan sólo 50 qubits sería suficiente para superar a cualquier superordenador actual del top-500 mundial, pero IBM mostró que algunas aplicaciones específicas necesitarían al menos 56 qbits.

Además, una gran cantidad de qubits no es lo único que se necesita para alcanzar la supremacía cuántica. También se necesitan qubits con bajas tasas de error para que no arruinen los cálculos. Y hablamos de simulaciones… Según Google, una computadora cuántica ideal tendría al menos cientos de millones de qubits y una tasa de error inferior al 0,01%.

Un ordenador cuántico universal podrá programarse para realizar cualquier tarea de computación y será exponencialmente más rápido que los sistemas actuales para un gran número de aplicaciones, primero científicas, después de negocio, para terminar en el mercado de consumo. Aún faltan décadas para que la industria pueda contar con estas computadoras, pero el futuro parece marcado.

Más información | Microsoft

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Apple compra Shazam por 400 millones de dólares

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Shazam ya es propiedad de Apple. A principios de septiembre la Comisión Europea dio luz verde al gigante de Cupertino para hacerse con el conocido servicio de identificación de canciones que ha causado furor durante años, una operación complicada que ha tardado diez meses en llegar a buen puerto.

Las adquisiciones que realizan los gigantes tecnológicos tienen que superar un proceso de validación fundamental por parte de los organismos reguladores de diferentes regiones con un objetivo claro: proteger la libre competencia y evitar la creación de monopolios. En este caso investigar a fondo la compra de Shazam por parte de Apple tiene mucho sentido, ya que ambas manejan una gran cantidad de datos de sus usuarios tienen intereses y actividades relacionadas con el mundo de la música.

Shazam no se limita a identificar canciones, sino que además redirige al usuario a plataformas a través de las cuales pueden conseguir los contenidos musicales que estén buscando. Si introducimos Apple Music en la ecuación nos daremos cuenta de una de las cuestiones más importantes que justifican esa dilatada investigación por parte de la Comisión Europea, sin olvidarnos del tema de los datos que ya hemos comentado.

Tras el beneplácito de la Unión Europea Apple tiene todo lo que necesitaba para confirmar el cierre de la operación de compra de Shazam, un servicio que dejará de mostrar publicidad a los usuarios. Esta medida supone un cambio importante y confirma que la compañía de la manzana pasará a integrarla de forma natural en los servicios que ofrece a los usuarios de iOS, por lo que valorará los ingresos que genere en conjunto.

Es pronto para adelantar qué otros cambios podría acabar introduciendo Apple en Shazam, pero no sería una locura verla integrada por completo en Apple Music y potenciada a través de la inteligencia artificial. En cualquier caso una compra muy acertada por parte del gigante de Cupertino, cuya evolución habrá que seguir de cerca.

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El MIT investiga como usar el CO2 para crear baterías de litio

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¿Y si el dioxido de carbono pudiera transformarse en energía? Este es el desafío que plantea el nuevo estudio del MIT que quiere crear una batería que utilice el CO2 que se genera en las plantas energéticas en un carbonato mineral sólido. En lugar de tratar de convertir el dióxido de carbono a productos químicos especializados que utilizan catalizadores metálicos, lo que actualmente es un gran desafío, esta batería podría convertir continuamente el dióxido de carbono en un carbonato mineral sólido a medida que se descarga.

Todavía se trata de una investigación muy temprana, pero abre un camino muy prometedor que podría resolver dos de los mayores problemas del planeta Tierra: la emisión de gases invernadero a la atmósfera y la creación de otra fuente de energía limpia.

La batería se fabricaría en litio, carbón y electrolitos. Según cuenta uno de los ingenieros del estudio Betra Gallant a la revista Joule, “el dióxido de carbono no es muy reactivo, por lo que tratar de encontrar nuevas vías de reacción es muy importante“. Actualmente las plantas energéticas equipadas con captura de sistemas de carbono utilizan el 30% de las electricidad que generan para capturar, liberar y almacenar el dioxido de carbono. Según los investigadores, cualquier cosa que pueda reducir el coste de este proceso o que ueda resultar en un producto final que tenga valor, podría cambiar significavamente el sistema económico.

En geneneral, la forma de conseguir que el dioxido de carbono muestre actividad significativa en condiciones electroquímicas es con grandes aportes de energía que tiene que aplicarse con un gran voltaje. Esto supone un proceso costoso e ineficiente. Idealmente, el gas sufriría reacciones que producen algo que vale la pena, como un químico o un combustible útil. Sin embargo, los esfuerzos de conversión electroquímica, generalmente realizados en agua, siguen siendo obstaculizados por la alta cantidad de energía requerida y la escasa selectividad de los productos químicos producidos.

Betar Gallant y sus compañeros, expertos en reacciones electroquímicas no acuosas, como las que subyacen en las baterías de litio, analizaron si la química de captura del dióxido de carbono podría utlizarse para producir electrolitos cargados de con dioxido de carbono, una de las tres partes esenciales de una batería, donde el gas capturado podría ser utilizado durante la descarga para una potencia de salida.

Este enfoque es diferente de liberar el dióxido de carbono a la fase gaseosa para el almacenamiento a largo plazo, como ahora se usa en la captura y secuestro de carbono (CCS). Ese campo generalmente busca formas de capturar el dióxido de carbono de una planta de energía a través de un proceso de absorción química y luego almacenarlo en formaciones subterráneas o alterarlo químicamente en un combustible o materia prima química.

En cambio, este equipo desarrolló un nuevo enfoque que podría usarse potencialmente en la corriente de desechos de la planta de energía para hacer material para uno de los componentes principales de una batería.

Si bien el interés ha crecido recientemente en el desarrollo de baterías de dióxido de carbono y litio, que utilizan el gas como reactivo durante la descarga, la baja reactividad del dióxido de carbono ha requerido típicamente el uso de catalizadores metálicos. No solo son caros, sino que su función sigue siendo poco conocida, y las reacciones son difíciles de controlar.

Sin embargo, al incorporar el gas en estado líquido, Gallant y sus colaboradores encontraron la manera de lograr la conversión electroquímica de dióxido de carbono utilizando solo un electrodo de carbono. La clave es preactivar el dióxido de carbono incorporándolo a una solución de amina.

“Lo que hemos demostrado por primera vez es que esta técnica activa el dióxido de carbono para una electroquímica más fácil“, dice Gallant. “Estas dos sustancias químicas (aminas acuosas y electrolitos de batería no acuosos) normalmente no se usan juntas, pero descubrimos que su combinación imparte comportamientos nuevos e interesantes que pueden aumentar el voltaje de descarga y permitir la conversión sostenida del dióxido de carbono“.

A través de una serie de experimentos, demostraron que este enfoque funciona y pueden producir una batería de dióxido de carbono y litio con voltaje y capacidad que sea competitiva con las baterías de litio de última generación. Además, la amina actúa como un promotor molecular que no se consume en la reacción.

La clave fue desarrollar el sistema electrolítico correcto, explica Khurram. En este estudio inicial de prueba de concepto, decidieron usar un electrolito no acuoso porque limitaría las vías de reacción disponibles y, por lo tanto, haría más fácil caracterizar la reacción y determinar su viabilidad. El material de amina que eligieron se usa actualmente para aplicaciones de CCS, pero no se había aplicado anteriormente a las baterías.

Imagen: Jason Blackeye on Unsplash

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