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¿Bloquean las compañías de cable el desarrollo de la televisión online?

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La guerra entre las compañías de televisión por cable y las compañías que pretenden potenciar el desarrollo de la televisión a través de Internet va a contar con un nuevo capítulo gracias a la investigación que la Comisión de Comunicaciones Federal de Estados Unidos se dispone a abrir para investigar si las compañías de cable incluyen cláusulas en los contratos que firman con las cadenas de televisión para evitar que estas publiquen sus programas en Internet.

Esta investigación, según Wall Street Journal, es parte de una más extensa con la que la Comisión trata de desvelar uno de los grandes misterios de las telecomunicaciones en Estados Unidos: la lentitud de la televisión en llegar a Internet, a pesar de que la tecnología lo permite desde hace tiempo. En efecto, a pesar del éxito de servicios como Netflix y Hulu, la esperada migración de los canales de televisión convencionales en Estados Unidos a Internet todavía no ha llegado en su plenitud. Sobre todo, la programación en tiempo real, de la que todavía hay una presencia online casi testimonial.

Para ello, la Comisión de Comunicaciones va a actuar para evitar este tipo de cláusulas en la propuesta de compra de Time Warner Cable por parte de Charter Communications, en caso de que la agencia apruebe la operación. Para ello, la FCC podría incluir una condición para autorizar esta compra que limite el uso de este tipo de cláusulas. Los consumidores esperan que se siente un precedente que pueda llegar a afectar a toda la industria.

Lo que más está en entredicho y que parece que frena el desarrollo de la televisión en Internet son los contratos que las compañías de televisión de pago, sobre todo las empresas de cable y transmisión vía satélite, firman con las cadenas de televisión de las que toman la programación. Las “cableras” suelen incluir cláusulas en los contratos que firman que dificultan que las compañías de televisión puedan ofrecer al mismo tiempo su programación en Internet. En  algunos casos, no hay cláusulas tan específicas al respecto, sino que el precio que pagan las compañías de cable a las cadenas de televisión por un programa es menor si este se ofrece también online.

La operación de compra mencionada, que crearía una compañía casi tan grande como Comcast, el líder en televisión por cable en EEUU, preocupa a la FCC, ya que su peso podría hacer que se aumentase la presión sobre las cadenas en cuanto a la programación online. En respuesta a una pregunta de la FCC, directivos de Charter afirmaron que no hay razón para cuestionar al detalle las provisiones del contrato, ya que todas se deben a propósitos de negocios legítimos y aceptados, especialmente en mercados fluidos y de rápida evolución. La compañía sostiene que aunque las preocupaciones tengan fundamento, no deben atenerse sólo a la fusión, y deberían tratarse en toda la industria. Time Warner Cable no ha hecho comentarios sobre este tema.

Este tema no sólo afecta a los gigantes de la televisión. El presidente de una empresa más pequeña, Charles Herring, de Herring Broadcasting, también se ha quejado de estos contratos a la FCC. Alegan que sus cláusulas han reprimido el despliegue de la televisión por Internet. Esta compañía tiene un canal de estilo de vida y otro de noticias.

Y en efecto, hay varias pruebas de que estas cláusulas pueden haber sido la causa de la ausencia de muchos programas de Internet. De hecho, algunas grandes de la tecnología han intentado poner en marcha servicios de televisión por Internet, pero han tenido muchas dificultades para poder hacerlo a causa de la exclusividad y otros impedimentos similares. El hecho es que los consumidores estadounidenses que quieran ver la televisión convencional a través de Internet sin necesidad de suscribirse a un servicio de cable tienen bastante complicado poder ver sus programas favoritos online.

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