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El futuro de los semiconductores en el aire: 2021 podría ser un año negro

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Hace cosa de un mes os contamos que el precio de los semiconductores podría subir de forma desmesurada en 2021. El motivo era muy sencillo, porque el precio de las obleas de silicio subirá, según los expertos, alrededor de un 55% entre finales de 2020 y mediados de 2021.

Las obleas de silicio juegan un papel fundamental en el sector tecnológico, son uno de los pilares centrales para compañías tan importantes como Intel, NVIDIA, AMD y muchas otras. Sin ellas no tendríamos semiconductores, y sin semiconductores no tendríamos microprocesadores, memoria RAM, memoria NAND Flash, GPUs, sensores de imagen y un largo etcétera.

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El caso es que la situación podría ser incluso peor de lo que esperábamos. Apple ha llegado a un acuerdo con TSMC para asegurarse el 80% de la producción de chips en proceso de 5 nm, lo que podría complicar el acceso a dicho proceso a NVIDIA y a AMD, dos gigantes que ya trabajan en sus arquitecturas gráficas de próxima generación, conocidas provisionalmente como Ada Lovelace y RDNA 3. Ambas utilizarán el proceso de 5 nm, al menos en teoría.

Todo apunta a que habrá una alta demanda de semiconductores en 2021, pero el suministro seguirá estando muy ajustado, lo que permitirá una subida de precios que será palpable incluso en las fábricas menos conocidas a nivel internacional. Así, y según fuentes chinas, DB HiTek, un gigante surcoreano dedicado a la fabricación de semiconductores, subirá el precio de las obleas de silicio entre un 10% y un 20%.

Obvia decir que ese aumento de precios nos ha sentado nada bien a los clientes de DB HiTek, pero estos no han tenido más remedio que aceptarlo con resignación, ya que no tienen otra alternativa. Esta es, precisamente, una de las claves más importantes que nos deja la realidad actual del mercado de los semiconductores, la falta de alternativas.

La fabricación de obleas de silicio es un proceso muy complejo que requiere de unos medios técnicos complejos, de una maquinaria muy cara y de una mano de obra altamente especializada. No es una aventura al alcance de cualquiera, y por ello resulta muy complicado elevar la producción en gran medida a corto y medio plazo. Esto significa el sector tiene pocos jugadores (pocas fábricas), y que los periodos en los que se produzca una alta demanda y un nivel de suministro insuficiente no se pueden resolver en unos meses.

Por otro lado hay que tener en cuenta que normalmente, los clientes cierran acuerdos a largo plazo con los fabricantes de semiconductores para asegurarse un buen nivel de suministro, lo que significa que tampoco tienen mucho margen de maniobra. DB HiTek no es muy conocida a nivel internacional, como hemos dicho, pero está en la lista de los diez mejores fabricantes de semiconductores del mundo.

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