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¿Qué está pasando con los semiconductores?

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Silicio

En muchas ocasiones, cuando hablamos de compañías como Intel, Toshiba, etcétera, nos referimos a ellas como empresas de semiconductores. Y es que, aunque normalmente al hablar de ellas nos centramos en desarrollos tecnológicos concretos, no hay que olvidar que gran parte de sus actividades se sostienen precisamente sobre este tipo de elementos que, como su propio nombre indica, pueden actuar tanto como conductores como también como aislantes, según determinadas condiciones que pueden ser determinadas a voluntad. No en vano, el nombre del área tecnológica más importante del mundo es un homenaje al más empleado de los semiconductores, el silicio. Me refiero, claro, a Silicon Valley (sí, silicon en inglés es silicio, no silicona como erróneamente piensan algunas personas, y que en inglés es silicone).

La importancia de este tipo de materiales es fundamental en el ámbito tecnológico, y The Wall Street Journal ha dedicado un interesante artículo a analizar la actual situación del mercado de este tipo de materiales, así como su influencia en todo el mercado tecnológico. Esta es, en realidad, una circunstancia de la que ya hablamos hace unos días, pero merece la pena profundizar un poco en este asunto, puesto que los grandes desarrollos tecnológicos que están por llegar dependen, en este momento, de ese mercado. Y también, claro, en lo que esta situación está suponiendo para las empresas del sector

A este respecto, estos son unos tiempos estupendos para empresas como Intel, Samsung, Qualcomm y Toshiba (sí, pese a los problemas que está sufriendo por su fallido negocio de centrales nucleares en Estados Unidos). El gran aumento en la demanda de chips construidos con esos semiconductores está dando lugar a una situación de escasez que no hará sino incrementarse durante los próximos meses, según las previsiones de consultoras y analistas. ¿Y qué es lo que ocurre cuando la demanda no se puede cubrir con la oferta existente? Exacto, los precios suben.

Según DRAMeXchange, que analiza la situación de los precios y el mercado tanto de la memoria NAND como de la DRAM, éstas han experimentado unas subidas del 27% y del 80% respectivamente desde julio del año pasado. Y esto se traduce en que, por ejemplo, para Samsung ésta ya se ha convertido en su principal fuente de ingresos, con un 54% del beneficio global de la empresa obtenido por la producción de chips en el cuarto trimestre de 2016 (el mismo periodo, tres años antes, su peso era del 24%).

Pero, ¿a qué se debe esta descompensación entre oferta y demanda? La principal razón es que han coincidido en el tiempo varios avances tecnológicos que dependen, muy directamente, de los integrados. Por una parte, la emergencia de Internet de las Cosas, con unas previsiones de dispositivos conectados que no dejan de crecer (ya se habla de 20.400 millones de dispositivos conectados en 2020). Dispositivos, todos ellos, que necesitarán algún tipo de integrado, que tendrá su origen precisamente en estos fabricantes.

Otra tecnología que cada vez está más cerca de llegar es la relacionada con los coches autónomos, unos vehículos equipados con un sinfín de sensores, sistemas para procesar la información de los mismos, otros para recibir información externa, otros tantos para “conducir” el vehículo… Habrá mucha inteligencia (y muchos integrados) en cada coche autónomo, y de nuevo como comentábamos antes, todos ellos dependen directamente de la industria de los semiconductores.

Y todavía hay más: Big Data, machine learning, deep learning y la inteligencia artificial requieren de un hardware que cumpla unas determinadas condiciones para garantizar su buen funcionamiento. Los datacenters tienen por delante un tour de force si quieren estar a la altura de las necesidades que, en poco tiempo, empezarán a plantear muchos de sus clientes. Así, las nuevas infraestructuras necesitarán nuevos sistemas que, evidentemente una vez más alimentan la necesidad de integrados que afecta a todo el sector.

Esto, como ya comentábamos hace unos días, a corto plazo se va a traducir en un incremento en el precio de buena parte de los dispositivos de electrónica de consumo que empleamos en nuestro día a día. Y la situación tiene toda la pinta de ir a mantenerse así probablemente al menos hasta 2019, cuando la industria china, que ya está realizando inversiones en este sentido, alcance el nivel necesario para convertirse en un nuevo gran jugador global. Entonces, y solo entonces, salvo sorpresas de última hora, lo más probable es que los precios no dejen de subir.

 

Imagen: Enricoros

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La FCC trabaja en su argumento contra la neutralidad de la red

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La neutralidad de la red ha estado en el punto de mira de la FCC desde que se produjo el cambio de gobierno en Estados Unidos. Ajit Pai, presidente de la FCC, ha sido el motor principal de la corriente que se ha lanzando en contra de las medidas de la era Obama que garantizaban la neutralidad de la red, y como vimos en este artículo logró salirse con la suya.

Sin embargo, poco le duró la alegría al que muchos tildan de ser un pelele de las grandes teleoperadoras: veintidós Estados piden que se respete la neutralidad de la red, y en suma representan a más de la mitad de la población de Estados Unidos.

La situación se está calentando, pero la FCC y su hombre estrella, Ajit Pai, no van a dar su brazo a torcer, más bien todo lo contrario. Según las últimas informaciones están trabajando en su argumentación para defender a capa y espada la idea de acabar con la neutralidad de la red, un movimiento que como ya hemos dicho en artículos anteriores permitirá a las operadoras crear una Internet de primera y una Internet de segunda, y manipular los servicios y el tráfico a su antojo.

Ajit Pai ha sido crítico con el Estado de California por aprobar una medida estatal que busca garantizar el acceso abierto y libre a Internet, y comentó que la FCC puede frenar las malas prácticas de las operadoras gracias a su política de transparencia.

“Si un ISP comienza a bloquear o a restringir contenido legal todos lo sabrán”.

No ha concretado qué medidas tomarán en esos casos ni qué se entenderá por “contenido legal”, pero sus argumentos no tienen sentido y no suena nada bien, ya que parecen apuntar a un intento de controlar y de censurar Internet al más puro estilo “juez y verdugo” (decidir qué debe ser restringido y qué no, y adoptar las medidas oportunas).

El presidente de la FCC ha sido crítico también con los gigantes que defienden la neutralidad de la red y no ha tenido reparos en recurrir a comentarios sin sentido, cosa que al fin y al cabo es hasta normal, ya que no tiene más opción para defender lo indefendible.

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Amazon: el rival a batir en dispositivos para el Hogar Inteligente

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Hogar Inteligente Amazon

El segmento del hogar inteligente moverá 53.000 millones de dólares en 2022, según las previsiones de la firma de análisis Zion Market Research. Amazon quiere una parte de esa tarta tanto en la parte de los dispositivos como en tecnologías de control por voz.

Amazon celebró el jueves un evento donde sorprendió al personal al presentar quince nuevos dispositivos habilitados con Alexa, el asistente más avanzado del mercado que el gigante del comercio electrónico está introduciendo en todos sus productos de hardware y también licenciado en el de terceros, como vimos ayer con el anuncio de una alianza con Lenovo.

El evento sirvió para confirmar las ambiciones de la firma de Bezos en dispositivos para hogar inteligente. Amazon ha tomado una ventaja importante y busca un nuevo canal masivo de ingresos. De paso, también confirmó que es capaz de celebrar -por sorpresa- un evento igual o más emocionante que los de Apple.

Entre los dispositivos presentados, vimos actualizaciones de algunos conocidos que lideran el mercado como los altavoces inteligentes Echo Dot o Plus; el modelo con pantalla Echo Show y nuevos modelos para cubrir otros campos como los Echo Link conectables a los sistemas de audio caseros o el económico Echo Input. Todos permiten hablar con Alexa para funciones de entretenimiento; obtener respuestas a preguntas; realizar compras o controlar otros gadgets conectados al hogar inteligente.

Entre las sorpresas, destacaron un reloj inteligente; un enchufe inteligente; un dispositivo hardware dedicado a automoción, que pretende llevar su asistente a cualquier vehiculo, y hasta un microondas inteligente.

Alexa es la estrella

Amazon sólo ha tardado cuatro años en convertir su tecnología de control por voz en la más poderosa de la industria y a Alexa en la referencia entre los asistentes virtuales. Ha sido la clave para abrir toda una categoría de producto con los Echo propios (los más vendidos -por mucho- del sector) y licenciado la tecnología y un paquete de desarrollo al resto de los OEM para creación de otros asistentes para el hogar.

Alexa también está llegando a otros segmentos como el de automoción con acuerdos como el de SEAT o al del retail a través de grandes minoristas como Best Buy. Más importante aún es la integración de Alexa en los Windows PC con aplicación propia, en lo que fue uno de los anuncios destacados del pasado CES.

Alexa cuenta hoy con 50.000 habilidades disponibles y se esperan otras. Con la presentación de los nuevos Echo, Amazon ha anunciado una serie de actualizaciones que deberían convertirla en más agradable y conversacional y en definitiva, lograr el gran objetivo de todos estos asistentes: convertir su uso en más natural.

El premio es gordo y Amazon tiene una ventaja importante frente a Google, Apple y Microsoft.

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Internet se dividirá en dos en la próxima década, según Eric Schmidt

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Eric Schmidt, ex-presidente ejecutivo de Alphabet, comentó recientemente en una entrevista que está totalmente convencido de que Internet se acabará dividiendo en dos, y que esto ocurrirá en 2028.

Estas declaraciones se produjeron durante la celebración de un evento organizado por la firma de inversión Village Global VC, y la verdad es que tiene mucho sentido tras analizar la explicación que ofreció este conocido ejecutivo, en la que parte de la ya clásica dualidad China-Estados Unidos.

La idea que propone Schmidt es simple: con la globalización China está teniendo un peso cada vez mayor en la economía internacional. El país ofrece servicios y productos tecnológicos que han adquirido una enorme popularidad, y muchas de sus empresas gozan de una gran importancia en países occidentales.

Sin embargo esos productos y esas empresas dependen de un gobierno dictatorial que como sabemos censura los medios y recorta las libertades de sus ciudadanos sin temor al qué dirán, una realidad que según Eric Schmidt constituiría el punto de partida de esa Internet dividida en dos.

Por un lado tendríamos una Internet censurada y controlada por China, que tendría que ser utilizada por aquellos que quieran hacer negocios concretos con el gigante rojo, y la Internet libre que todos conocemos, una bifurcación que en cierta forma ya existe en el mundo real con The Belt and Road, una iniciativa surgida en China que tiene por objetivo conectar al país con otros países para potenciar el comercio y  la influencia política del gigante asiático.

En resumen, una Internet controlada por China y una Internet controlada por Estados Unidos en 2028, una idea que con las premisas que ha dado Eric Schmidt no suena para nada descabellado, sobre todo si tenemos en cuenta que hasta Google está dispuesta a tragarse su orgullo para volver a operar en el mercado chino.

Obvia decir que si esta realidad se acaba cumpliendo todas las empresas que sean partícipes de esa Internet controlada por China serán cómplices de las violaciones de derechos humanos que lleva a cabo el gobierno de dicho país, y lo mismo ocurrirá con Google si acepta las exigencias que le impondrán para volver a operar con su conocido buscador en el mercado chino.

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